Paradise Papers: cómo actuó Apple para pagar menos impuestos

Paradise Papers es el nombre de una gran investigación llevada a cabo por el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación (ICIJ) y el periódico alemán Süddeutsche Zeitung que revela cómo decenas de personalidades y empresas han utilizado paraísos fiscales, sobre todo, para eludir impuestos. Entre ellas se encuentra una de las empresas más rentables del mundo: Apple .

El número de personalidades y empresas involucradas es realmente grande. Por citar algunos ejemplos, el piloto Lewis Hamilton, la cantante Shakira, la reina Isabel II y el ministro de Finanzas de Brasil Henrique Meirelles son algunos de los nombres que aparecen en la investigación. Empresas como Uber, Nike y Glencore (minería) también. Pero el propio ICIJ destaca el caso de Apple como uno de los más emblemáticos.

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Paraíso de papel

La investigación se basa en 13,4 millones de documentos que forman un volumen de 1,4 TB de datos sensibles a los que el periódico Süddeutsche Zeitung tuvo acceso. Hay tanta información que más de 380 periodistas de 67 países participaron en el trabajo de investigación. En cierto modo, Paradise Papers es una continuación del escándalo de Panama Papers.

En Panama Papers, el elemento central de la historia fue la firma de abogados Mossack Fonseca – de donde se filtraron los documentos. En Paradise Papers, la trama gira en torno a Appleby y Asiaciti Trust. El primero es un operador off-shore fundado en 1898 en las Bermudas (a pesar de la similitud del nombre, Apple no responde por ello); el segundo también se ocupa de los off-shores, pero tiene su sede en Singapur.

Para aclarar rápidamente, las offshore son entidades legales abiertas en paraísos fiscales -territorios con baja o nula tributación y con reglas financieras más suaves, que favorecen el secreto- y, por lo tanto, no están sujetas a la jurisdicción del país de origen de los miembros.

Por regla general, las actividades en el mar no son ilegales. Sin embargo, los beneficiarios deben declarar la existencia de activos en paraísos fiscales. Aquí es donde empiezan los problemas: el mercado offshore se ha desarrollado para ser lo más secreto posible. Existen incluso estructuras que permiten gestionar los activos bajo el nombre de «naranjas».

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Dado que la trazabilidad es muy difícil, numerosas empresas y particulares utilizan paraísos fiscales para evitar el pago de impuestos, financiar actividades sospechosas o incluso ocultar dinero obtenido de forma indebida.

Las operaciones en paraísos fiscales se realizan con la ayuda de oficinas especializadas. Todo es tratado con extremo secreto, desde las negociaciones iniciales hasta las transferencias de recursos. Es muy difícil que la información se haga pública, a menos que haya filtraciones. Esto es lo que pasó con Appleby y Asiaciti Trust.

Double Irish, por favor

Irish Car Bomb es una bebida que mezcla cerveza (a menudo Guinness), licor y whisky en las medidas adecuadas. Es casi un cóctel, por lo tanto. El doble de irlandés también, pero en lugar de camareros y bebidas, los abogados y los vacíos legales permiten que una empresa pague menos impuestos. Al igual que otros gigantes (como Google), parece que a Apple le gustaba mucho Double Irish.

Estamos hablando de una técnica de contabilidad extremadamente compleja pero eficiente. Comienza con el hecho de que, en los Estados Unidos (y en otros países), la sede de una empresa corresponde al lugar donde está registrada. Irlanda, por otra parte, permite que una empresa estadounidense se registre allí, pero que su domicilio social (es decir, que se gestione) se encuentre en otro país, incluido un paraíso fiscal.

Para que el truco funcione, una empresa estadounidense registra una sucursal en Irlanda, pero establece su oficina de impuestos en un paraíso fiscal. La sucursal necesita crear otra compañía en el país, de ahí el nombre de Double Irish. Esta segunda empresa tiene que ser gestionada en Irlanda y, por lo tanto, tiene que pagar impuestos locales. Sin embargo, puede deducir de los importes de impuestos previamente pagados en regalías.

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Foto: Santiago Zavala

Pues bien, la fase final de la técnica consiste en hacer que la segunda empresa reciba dinero de operaciones mantenidas fuera de los Estados Unidos y pague, desde allí, regalías a la subsidiaria en montos muy altos de manera que la deducción impositiva compense. El (poco) dinero que sobra de esta transacción es gravado por el gobierno irlandés con un 12,5%. La sucursal, al estar basada en un paraíso fiscal que no cobra ningún impuesto, recibe el pago de los royalties y no necesita descontar nada.

Bueno, las investigaciones de ICIJ apuntan a que Apple usa esa táctica. La oficina de impuestos de su sucursal en Irlanda estaba en las Bahamas. El truco habría permitido a la empresa pagar menos del 5% de los impuestos fuera de los Estados Unidos durante varios años. Apple (y otras empresas) han sido investigadas, incluso en la Unión Europea. Como resultado, Irlanda se vio obligada a tomar medidas para evitar el Double Irish.

Sólo que la historia no termina ahí.

Manzana en el paraíso

Los documentos de Paradise Papers muestran que en marzo de 2014, los asesores de Apple enviaron un documento a Appleby con preguntas sobre el extranjero, incluyendo qué jurisdicción (paraíso fiscal) aportaría una exención fiscal a la empresa. Los correos electrónicos intercambiados entre los socios de Appleby incluso muestran preocupación por la confidencialidad: «Para aquellos de ustedes que no están al tanto, Apple es extremadamente sensible a ser expuesto.

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Extracto del documento enviado por Apple a Appleby

Otros documentos muestran que Apple terminó convirtiéndose en un cliente real de Appleby, por así decirlo, y estableció sus operaciones en el extranjero en Jersey, una isla situada en el Canal de la Mancha (entre Inglaterra y el norte de Francia) – el impuesto que hay que pagar allí es del 0%.

Antes del bloqueo efectivo de Double Irish, Irlanda creó normas que habrían dado tiempo a las empresas para ajustar sus operaciones a una nueva maniobra contable. Gracias a ello, a principios de 2015, Apple ya había trasladado la sede de sus dos empresas en Irlanda a Jersey: Apple Sales International (ASI) y Apple Operations International (AOI).

Sólo para que sepas cuánto dinero pasa por estas unidades en los últimos cinco años, ASI por sí sola representó más de 160.000 millones de dólares en ingresos, alrededor del 60% de lo que Apple ganó en todo el mundo durante el mismo período.

Una tercera empresa de Apple ha surgido en la historia: Apple Operations Europe (AOE), que se registró en Irlanda en 2015. ¿Pero por qué la AOE no fue a Jersey? Entre las nuevas normas creadas en Irlanda se encuentra una que ofrece incentivos fiscales a las empresas irlandesas que compran propiedades intangibles, como marcas, software, tecnologías, en resumen.

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Foto: Mike Deerkoski

No hay confirmación, pero parece que Apple se ha aprovechado de esta apertura en las normas para vender derechos de propiedad inmaterial de ASI a AOE. Dado que ASI tiene su sede central en Jersey, la transacción no habría generado el pago de impuestos, lo que indica que terminar con Double Irish no sirvió de mucho.

Se calcula que las operaciones basadas en propiedades intangibles han aportado a Irlanda alrededor de 250.000 millones de euros sólo en 2015, lo que representa el 26% del PIB del país en ese año.

En agosto de 2016, la Unión Europea concluyó que las transacciones de Double Irish y otras transacciones correspondían a beneficios fiscales ilegales cedidos por Irlanda a Apple. Se determinó que la empresa pagaría algo más de 14.000 millones de euros en impuestos y correcciones.

Hasta ahora, la cantidad no ha sido cobrada. El mes pasado, la Unión Europea declaró que llevará a Irlanda ante los tribunales por ello. El gobierno del país afirma que la operación de recuperación es complicada y lleva tiempo.

Apple se defiende

El lunes (6), Apple publicó una extensa nota sobre las investigaciones de Paradise Papers. En él, la compañía afirma que en 2015 promovió cambios en su estructura corporativa para preservar sus pagos de impuestos en los Estados Unidos, y no para reducir los impuestos en otros lugares.

Apple también afirma ser el mayor pagador de impuestos del mundo, habiendo desembolsado más de 35.000 millones de dólares en los últimos tres años sólo para esto, además de otros mil millones de dólares destinados a impuestos sobre la propiedad, la nómina y similares.

«Creemos que todas las empresas tienen la responsabilidad de pagar los impuestos que deben, y estamos orgullosos de las contribuciones económicas que hacemos a los países y comunidades donde hacemos negocios», dice un extracto de la nota.

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Steve Jobs en Cork, Irlanda, en octubre de 1980. Foto: Apple

En cuanto a Irlanda, la compañía afirma haber estado en el país desde 1980, cuando Steve Jobs buscó una base para su expansión fuera de los Estados Unidos. Hoy en día, la planta de Cork emplea a más de 6.000 personas de aproximadamente 90 nacionalidades diferentes, según el comunicado.

Los cambios en Jersey, según la nota, se deben a los cambios fiscales realizados por Irlanda en 2015. El objetivo era «garantizar que no se redujeran las obligaciones fiscales y los pagos a Estados Unidos».

Con información: ICIJ, BBC, Bloomberg, Business Insider

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